Moby Dick. A 200 años del drama ballenero del Essex

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200 años del drama ballenero del Essex que inspiró a Moby Dick

Un 20 de noviembre de 1820 ,  en el corazón del Océano Pacífico se produjo la tragedia del ballenero Essex, un hecho real del mar relatado recientemente en la espectacular película “En el corazón del mar” y que constituyó el génesis de la historia de Melville “Moby Bick” , una de las novelas más leídas del mundo que ha inspirado a muchas películas y series.

La práctica de la caza de ballenas, que persiste en la actualidad a pesar de  prohibiciones internacionales y la dura batalla de grandes organizaciones ambientalistas encaminadas a garantizar la protección de la especie. Tuvo  un papel de gran importancia en la historia del comercio marítimo a partir del siglo XV , los pescadores vascos fueron los primeros en cazar ballenas con ágiles botes salvavidas y siguiendo la elección de los cetáceos de rutas más lejanas para evitar emboscadas a lo largo de la costa.

Los pescadores se convirtieron en “marineros de alta mar” para poder perseguirlos utilizando embarcaciones de 20 metros de eslora , sustituidos posteriormente por las Carabelas con mayor maniobrabilidad y capacidad de estiba.

Entre los siglos XVIII y XIX la caza de cetáceos alcanzó su apogeo , las áreas de caza se extendieron a todos los océanos y el típico barco ballenero estaba armado con tres mástiles para superar los peligros del paso al Cabo de Hornos , y con una adecuada capacidad de estiba para hacer frente a campañas de pesca de varios años.

El ballenero de Essex, construido en 1799 con 27 metros de eslora y  300 toneladas  en agosto de 1819 salió de Nantucket a las órdenes del comandante George Pollard, hizo escala en islas al oeste de la costa africana y tras sufrir una tormenta en el Océano Atlántico rodeó el Cabo de Hornos y tomó el Océano Pacífico hacia rutas inexploradas.

El 16 de noviembre de 1820, el vigía anunció el avistamiento de unos cachalotes y el comandante hizo bajar tres lanzas y de inmediato se lanzaron en persecución.

En su época de apareamiento , un macho enorme, inmediatamente capturado apuntó a los hombres de Essex y volcó una de las lanzas.

En un momento de calma, el cachalote se lanzó contra el propio Essex, el barco fue golpeado con fuerza. No se hundió de inmediato y los hombres en los botes y en la cubierta tuvieron un momento de indecisión que resultó fatal, el enorme cetáceo resurgió, golpeando nuevamente el barco ya dañado por el impacto anterior , y comenzó a hundirse.

Quedaron veinte tripulantes de Essex y en tres lanchas aterrizaron en la isla Henderson, habitada por aves marinas. Con  una veta de agua decidieron partir el 27 de diciembre, dejando a tres náufragos en el pequeño atolón esperando ayuda, los tres serán rescatados más de tres meses después.

En el Pacífico, un océano considerado tranquilo pero letal en amplias zonas donde es prácticamente imposible obtener alimento del mar, las lanzas se desviaron y los hombres empezaron a morir de sed y hambre.

Uno de los barcos con el segundo y 5 marineros a bordo desapareció en una noche de tormenta. Sin comida, los marineros de los otros barcos empujaron a sus compañeros muertos al canibalismo, pero pronto esta fuente de alimento también se agotó. No había rastro del continente y ya habían pasado 78 días desde el naufragio.

En este punto los marineros fueron persuadidos de que solo les quedaba un recurso, matar a un compañero, elegido por sorteo, y comerse su cuerpo. Esta práctica se implementó incluso con gran remordimiento por parte de todos, hasta que a 650 km de la costa de Chile un barco salvó a dos supervivientes, el primer oficial Owen Chase y un marinero. Al cabo de una semana, otro barco avistó al segundo con el Comandante Pollard y un marinero a bordo, reducido al límite. y ya habían pasado 78 días desde el naufragio.

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